Zapata nació en el barrio porteño de Nueva Pompeya el 10 de mayo 1932. Tocó sus primeros acordes en la guitarra a los 10 años, acompañado por su papá, y desde entonces se preparó para formarse como un artista multifacético: estudió guitarra clásica, folclore, dibujo y danza.

A los 14 años debutó en la compañía teatral de los actores Olinda Bozán y Francisco Álvarez. En 1949 participó de la película Crisol de hombres, con Fernando Siro y Alberto Anchart, entre otros. En 1969 protagonizó en el cine Un gaucho con plata, con Fidel Pintos y Susana Bruneti.